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El legado de Michael Russell, más allá de la frase que todos utilizamos

Cada año, en el Foro Global sobre Nicotina, se honra a Michael Russell, el gran defensor de la reducción de daños del tabaquismo. ¿Cómo se conmemora su vida y obra?

El Foro Global sobre Nicotina (GFN), uno de los eventos más grandes sobre reducción de daños por consumo de tabaco, ha creado un espacio para honrar y perpetuar el legado del psiquiatra sudafricano Michael Russell en la lucha contra el tabaquismo. El premio Michael Russell Oration, entregado desde 2014, resalta el compromiso y la efectividad de las nuevas estrategias para el control del tabaco, así como de los programas de cesación enfocados en el uso de nuevas tecnologías para el consumo de nicotina. 

El nombre de un sudafricano, tal vez uno de los estudiosos y científicos más comprometidos con el problema del tabaquismo, resuena anualmente en el Foro Global sobre Nicotina, un espacio abierto para discutir, evaluar y defender las opciones y nuevas tecnologías para el consumo de la nicotina, que representan un riesgo muchísimo menor frente al tradicional cigarrillo. Michael Rusell, nacido en Ciudad del Cabo, Sudáfrica, médico graduado de la Universidad de Oxford en Inglaterra y psiquiatra del Hospital Maudsley, dejó un legado en el análisis cualitativo y cuantitativo de la nicotina en el cuerpo humano, asegurando en la década de 1970 que la adicción al tabaco recaía en la presencia de la nicotina. 

El Dr. Russell dedicó la mayor parte de su vida profesional al estudio sobre el tabaquismo y cómo contrarrestar sus efectos mortales sobre la salud, aportando metodologías que ayudaron a consolidar las bases farmacológicas y psicológicas del consumo de nicotina. Sus aportes a la salud pública global han tenido un impacto inconmensurable, al reducir la mortalidad y la morbilidad en los fumadores. Los servicios para dejar de fumar del Reino Unido lanzados un año antes de su retiro son lo que son gracias al trabajo de este psiquiatra sudafricano.

Infortunadamente, el Dr. Michael Russell nos dejó en 2009 a la edad de 77 años, producto de un ataque cardiaco, pero siendo reconocido como el padre de las terapias efectivas para el tratamiento del tabaquismo. Para honrar la memoria de este científicos pionero en materia de salud pública en el siglo XX, el GFN ha creado el espacio Michael Rusell Oration (MRO). Se trata de un evento anual que viene resaltando la labor y el compromiso con la reducción de riesgos y daños por consumo de tabaco, enfocada en el cambio de paradigma sobre el consumo de nicotina y promoviendo las nuevas tecnologías como herramientas para la terapia de cesación tabáquica.

La historia del MRO

5 años después de la muerte de Russell, en 2014, el profesor Peter Hajek realizó el primer discurso en honor a su labor. En él habló sobre el legado y el desarrollo de los programas de reducción de daños por tabaquismo, resaltando las ideologías, motivaciones y argumentos que usan los activistas del control de tabaco para oponerse al vapeo, quienes con frecuencia aducen razones morales en sus discursos.

El profesor Derek Yach fue el orador en 2015 del MRO, la profesora Marewa Glover fue la oradora en 2016; Ethan Nedelmann en 2017; el Dr. Joe Kosterich en 2018; el Dr. Ronald Dworkin en 2019 y Louise Ross en 2020. Todos los oradores han abordado el tema del consumo de nicotina desde distintos puntos de análisis, aportando en sus discursos las visiones globales, estrategias, metas y objetivos en el desarrollo de la reducción de daños por tabaquismo, así como su importancia y efectividad como terapia de cesación.

El premio Russell

Desde 2018, la familia de Russell aceptó la idea de brindar anualmente en el GFN un premio en honor al psiquiatra sudafricano. El primer ganador fue el Dr. Lars Ramström, quien, comprometido con la evidencia científica, aportó sustancialmente para evitar la prohibición irracional del Parlamento Europeo a la venta de snus en. «Si el snus está disponible mediante el levantamiento de la prohibición actual en la UE, y la educación pública veraz fomenta la sustitución de los cigarrillos por snus como en Suecia, entonces se pueden prevenir alrededor de 320.000 muertes prematuras por año entre hombres de 30 años o más en la UE», mencionó Lars en su discurso ganador.

En 2019, el profesor David Abrams fue el galardonado gracias a su liderazgo en múltiples estudios que han permitido continuar con el mejoramiento y la implementación de las terapias de reducción de daños en todo el mundo. Con más de 300 participaciones en publicaciones científicas, Abrams fue seleccionado por un panel de profesionales: los profesores Ann McNeill, Lynn Kozlowski, Martin Jarvis y Gerry Stimson.

“Se trata de la gente, se trata de los derechos humanos. Estoy agradecido de haber intentado decir la verdad sobre la nicotina y el tabaco. Además, [está] la complejidad de que la nicotina en realidad puede ser un mecanismo de supervivencia muy positivo en el cerebro. Y es horrible que a las personas les hayan lavado el cerebro para que piensen que incluso la nicotina limpia es un comportamiento adictivo que debe eliminarse y deshacerse de él”, mencionó Abrams tras recibir el premio.

El Michael Russell Oration se mantiene, año tras año, como una estrategia para la continuación del legado dejado por Russell, haciendo evidente que la ciencia tiene la palabra frente a las malas decisiones políticas y demostrando que las nuevas tecnologías, más allá de perpetuar el consumo de nicotina, son la herramienta más efectiva y humana para la cesación tabáquica. En realidad, son una contribución a una mejor calidad de vida accesible para todos los fumadores. 


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